Cours d'anglais 2 : la différence entre prétérit simple et prétérit be+ing

Par Gaëlle Jolly, publié le 30 Septembre 2016
5 min

Quand doit-on utiliser le prétérit simple et le prétérit en be+ing ? Rappel avec Gaëlle Jolly, extrait de son ouvrage "Anglais au lycée : faites la différence", publié aux Éditions de l'Etudiant.

Le choix entre prétérit simple et prétérit en be+ing est-il une question de niveau de langue ? À quels temps français correspondent ces deux temps passés : passé simple, passé composé ou imparfait ? Si vous n'êtes pas certain de pouvoir répondre à ces questions sans hésiter, ce qui suit vous rafraîchira la mémoire.

Formation du prétérit simple

fleche-rouge À la forme affirmative

On utilise la base verbale, soit l'infinitif sans to auquel on ajoute ed à toutes les personnes, sauf pour les verbes irréguliers qu'il faut connaître.
He liked the Simpsons when he was a child.

Un conseil : à l'oral, soignez la prononciation du ed final. Il est important qu'il s’entende pour comprendre que la situation décrite est révolue. Cette terminaison est souvent mal prononcée par les francophones, ce qui peut gêner la compréhension du message. La règle est pourtant simple !

Les trois prononciations possibles :
ed se prononce [d] après toutes les voyelles et la plupart des consonnes sonores.
ed se prononce [t] après les consonnes [p], [f], [s], [k] et [∫] (blush).
ed se prononce [Id] uniquement après [t] ou [d], rajoutant ainsi une syllabe à la base verbale.
Testez-vous ! Comment prononcez-vous ed dans Manchester United ? [Id], bien sûr !

fleche-rouge À la forme interrogative

On doit employer did, qui est un auxiliaire, suivi de la base verbale. C'est l'auxiliaire qui porte alors la marque du prétérit et la distinction entre verbes réguliers et irréguliers n'intervient plus.
Did he like the Simpsons when he was a child?

fleche-rouge À la forme négative

On ajoute la négation not à l'auxiliaire did, que l'on peut contracter par didn't.
He didn't like the Simpsons when he was a child.

fleche-rouge Used to

C'est une forme de prétérit qui indique une rupture totale avec le présent, ce qui était vrai dans le passé ne l'est plus maintenant. On peut le traduire par "avant... mais ce n'est plus le cas".
I used to like horror films but now I prefer comedies. (Avant, j'aimais bien les films d'horreur mais maintenant je préfère les comédies.)
There used to be a bus station outside my house. (Avant, il y avait un arrêt de bus devant ma maison.)

Formation du prétérit en be+ing

fleche-rouge À la forme affirmative

On utilise l'auxiliaire be et on accole ing au verbe.
Vérifiez que vous connaissez la conjugaison de be au prétérit (I/he/she/it was – you/we were).
I was reading.

fleche-rouge À la forme interrogative

On inverse le sujet et l'auxiliaire be pour former une question.
Were you reading?

fleche-rouge À la forme négative

On intercale la négation not entre l'auxiliaire et le verbe en ing à la forme négative. Les contractions sont possibles à l'oral (wasn't – weren't).
He wasn't reading.

Quand les employer ?

Le prétérit simple permet de présenter l'action comme un fait totalement coupé du présent. Retenez que l'emploi du prétérit indique simplement que c'est du passé, que l'action soit révolue depuis quelques secondes ou depuis des siècles.
He left two hours ago. (Cela fait deux heures qu'il est parti.)

Le prétérit be+ing s'emploie pour décrire une action en cours de déroulement dans le passé.
He was having breakfast when I arrived. (Il prenait son petit-déjeuner quand je suis arrivé.)

fleche-rouge Ne confondez pas used to et to be used to V+ing.

L'idée d'habitude est parfois présente avec used to mais ce n'est pas sa valeur fondamentale. L'idée d'habitude est le plus souvent traduite par la structure to be used to ou to get used to.
She used to read a lot. (Avant elle lisait beaucoup, ce n'est plus le cas.)
She is used to reading books in English. (Elle a l'habitude de lire en anglais.)

Exercices corrigés

1. Choisissez la bonne réponse parmi celles proposées entre parenthèses pour chacune des propositions suivantes :
a. A tsunami and an earthquake ______ (hit/was hitting) the nuclear central of Fukushima in March 2011.
b. While the workers __________ (tried/were trying – were occurring/occurred) to cool and shut down the reactant, several hydrogen explosions __________.
c. The Japanese government __________ (assessed/was assessing) the accident as Level 4 on the International Nuclear Event Scale.

2. Complétez les phrases suivantes en utilisant le prétérit be+ing :
a. I lost my bag while I __________ (shop).
b. They fell asleep while they ___________ (watch) TV.
c. We found a cat in our garden while we __________ (garden).
d. The doorbell rang while I __________ (still/sleep).
e. She burnt her hand while she __________ (cook) dinner.

3. Mettez le verbe entre parenthèses au prétérit simple ou au prétérit be+ing :
a. I __________ (cycle) home when I ________ (meet) Jane.
b. How fast __________ (you/drive) when the accident __________ (happen)?
c. I was in a difficult position. I __________ (not/know) what to do.
d. When he was younger, he __________ (want) to be a professional dancer.
e. "Was Helen at the party last night?" "Yes, she __________ (wear) a funny dress!"

Voir les corrigés.

POUR ALLER PLUS LOIN
À découvrir aux Éditions de l'Etudiant :
"Anglais au lycée : faites la différence",
par Gaëlle Jolly et Alex Taylor.

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